martes, 28 de diciembre de 2010

Buenos Aires: cien por ciento libre de humo de tabaco



Desde hace unos días la ciudad de Buenos Aires es cien por ciento libre de humo de tabaco. Gracias a modificaciones en la Ley 1799 de Control del Tabaco, implementadas por la legislatura porteña, ya no se podrá fumar en espacios cerrados públicos y privados de acceso público. Pasan así a retiro las inútiles áreas de fumadores presentes en centros de compras, bares, restaurantes y salas de juegos entre otros.

“Cuando se habilitan zonas para fumar, se obliga a los trabajadores de lugares donde se fuma a exponerse al humo de cigarrillo y al riesgo de enfermarse. Además, se ha comprobado que no existe método de ventilación capaz de eliminar los tóxicos del humo de tabaco del ambiente, por lo que no es posible garantizar que con sistemas especiales el aire quede libre de contaminación. Lo más efectivo es no fumar en espacios cerrados”, afirmó la doctora Marta Angueira, responsable del Programa de Prevención y Control de Tabaquismo del Ministerio de Salud del Gobierno de la Ciudad de Buenos Aires.

El tabaco es uno de los principales generadores de enfermedad y la instauración de espacios libres de humo demostró ser una medida central para resguardar la salud pública. “Esta modificación a la ley permitirá proteger la salud de los ciudadanos porteños de los efectos dañinos del humo del cigarrillo, que van desde mayor riesgo de infarto hasta cáncer, enfermedades respiratorias y otras consecuencias. La nueva legislación considera al humo tan nocivo como al tabaco mismo, en línea con la evidencia científica que ha demostrado en forma irrefutable el enorme perjuicio que el cigarrillo causa a la salud”, concluyó Angueira.

domingo, 19 de diciembre de 2010

Las razones de un divulgador de la ciencia



Los porqués de un divulgador científico, la ruptura de un romance, las lineas de tensión, las flechas de Cupido. Todo en una columna para el Suplemento de Ciencia IDEAR de El Periódico de Aragón.

domingo, 12 de diciembre de 2010

Un Helicobacter pylori que conquistó América



Una pintura más del descubrimiento de América, pero sin carabelas ni indígenas en el centro de la escena. Aquí las principales retratadas son dos cepas diferentes de una bacteria llamada Helicobater pylori, fundamental responsable de úlceras en el estomago e intestino delgado del ser humano. Según un grupo de investigadores, hace ya más de 500 años unas cuantas traídas por mar por los conquistadores provenientes de Europa conocieron a otras que habían arribado mucho antes. Aproximadamente 15.000 años atrás, de la mano de los primeros seres humanos que desde Asia se aventuraron a transitar el Estrecho de Bering y poblar América. El final de la historia parece conocido, algunas lograron distribuirse por todo el continente mientras que otras aún resisten.

Douglas Berg, un investigador del Departamento de Microbiología Molecular de la Universidad de Washington en los Estados Unidos, lideró un grupo que empleó técnicas genéticas para estudiar el ADN de bacterias previamente cultivadas a partir de biopsias de estomago de pacientes con síntomas digestivos. Gracias a un estudio publicado recientemente en la revista científica PLoS ONE, llegaron a la conclusión de que en la actualidad las cepas con características genéticas europeas son las que predominan en sectores urbanos densamente poblados tales como por ejemplo el distrito de San Juan de Miraflores o en el de Puente de Piedra, ambos en la región metropolitana de Lima, capital de Perú.

No ocurre lo mismo en una localidad perdida en el medio de la amazonia peruana denominada Shimaa. Está habitada por alrededor de 600 personas, de linaje amerindio y etnia Machiguenga, muchos de ellos con estómagos a manera de verdaderos bastiones de resistencia. Contienen bacterias con genes más parecidos a los que poseian las asiáticas que alguna vez se animaron a reinar en todo el continente.

¿Qué les pasó a las que partieron de Beringia? ¿Por qué sólo un 12% de la población predominantemente amerindia de los distritos limeños la poseen? Para Berg, su reinado quedó replegado a una aldea de difícil acceso debido a que existió una competencia con vencedores y vencidos. El helicobacter proveniente de Europa resultó ser más versátil, con una mayor capacidad para adaptarse a las cambiantes condiciones que ofrecía la conquista y por eso se propagó. Aisladas en la Amazonia profunda, las descendientes de las milenarias mientras tanto subsisten.

sábado, 20 de noviembre de 2010

Las ballenas sufren quemaduras solares



Mucho se ha hablado acerca de lo peligroso que resulta en los seres humanos la exposición al sol y sus radiaciones ultravioletas durante periodos prologados y en horarios desaconsejados. No tanto se ha comentado acerca del impacto que dicha exposición suele tener en algunos animales salvajes. Según un grupo de científicos, las ballenas lamentablemente lejos están de resultar inmunes. Les vendría bien un protector solar.

Laura M. Martinez-Levasseur, investigadora de la británica Universidad de Londres, lideró un grupo de científicos que se dedicó a estudiar la piel de los cetáceos que transitan por el tropical Golfo de California, en el Océano Pacífico. Durante el periodo comprendido entre 2007 y 2009 fotografiaron varios ejemplares de tres tipos diferentes de ballenas: azules, rorcuales y cachalotes. No sólo encontraron en ellas lesiones en la piel típicamente generadas por hongos o virus, o en el peor de los casos el ataque de algún rabioso predador, sino que además identificaron ampollas que suponían vinculadas a un involuntario baño solar.

La confirmación, publicada recientemente en la revista Proceedings of the Royal Academy of Sciences B, vino de la mano del estudio de muestras de piel obtenidas de las ampollas. Con tinciones especiales y la ayuda de un microscopio detectaron cambios en el tejido visibles en casos de quemaduras solares importantes. Ninguna la paso bien con el sol, pero mayor cantidad de lesiones fueron observadas en las azules, caracterizadas por una piel más clara. Los rorcuales gracias a una piel más oscura y pigmentada tuvieron menos complicaciones.

Según los investigadores, nuevos estudios deberán determinar las implicancias que esto puede tener en el desarrollo posterior de cáncer de piel en los cetáceos. También si el poseer una piel más pigmentada se traducirá luego en alguna ventaja evolutiva. Por el momento, las ballenas necesitan salir a la superficie para respirar o sociabilizar con pares. También requieren un protector solar. El que tenían, la debilitada capa de ozono, ya no cuenta con el mismo factor de protección.

lunes, 8 de noviembre de 2010

Una telaraña para el Hombre Araña



De haber sido descubierta con anterioridad es probable que la lucha contra el crimen no hubiera sido tan difícil para el joven Peter Parker, un superhéroe más conocido como el Hombre Araña. Ni los tentáculos del Doctor Octopus, mucho menos la furia del villano Kraven, habrían resistido demasiado a una telaraña encontrada en los confines selváticos del continente africano, exactamente en la Isla de Madagascar.

Un grupo de científicos liderado por Ingi Agnarsson, de la Universidad de Puerto Rico, fue contundente en las conclusiones de un artículo publicado en septiembre del corriente año en la revista científica PLoS ONE. Luego de un análisis detallado, los investigadores afirmaron que el hilo de seda que forma las redes de dichas telarañas malgaches constituye el material biológico más resistente conocido hasta la fecha. La responsable es una araña denominada Caerostris darwini, que a pesar de que nada parece tener que ver con aquella radiactiva que pico a Parker, cuenta también con superpoderes

El arácnido es capaz de generar redes de 2.8 metros cuadrados suspendidas sobre lechos de agua tales como ríos o lagos. También unos corredores que superan los 10 metros. Todo con materiales de gran calidad, nada menos que fibras de seda dotadas de fortaleza, gran elasticidad y capacidad de absorción de energía. Agnarsson pudo determinar que son dos veces más resistentes que las producidas por otras arañas estudiadas, así como diez veces más irrompibles que las fibras de igual diámetro de un compuesto de gran utilidad industrial denominado Kevlar.

Al permitir traslaciones y la captura de presas que vuelan por encima de la columna de agua, la telaraña se transforma en una verdadera ventaja evolutiva para Caerostris darwini. Si logran ser aprovechadas como modelo, las fibras se traducirán también en un punto de partida para el desarrollo de materiales más eficientes para diversas aplicaciones en industrias. Por último, si alguien se cruza por las calles de Nueva York con el Hombre Araña por favor que no olvide comentarle acerca de este descubrimiento. Se sabe que el crimen no descansa, también evoluciona.

sábado, 16 de octubre de 2010

Comunidades de bacterias que favorecen el desarrollo de cultivos agrícolas



A pesar de que el sólo pensar en bacterias, y lo que es peor en comunidades de ellas, suele generar pánico, algunos investigadores evitaron preconceptos y estudiaron al germen Rhyzobium y su beneficioso efecto en el desarrollo de la agricultura.

Desde el Instituto Leloir de la ciudad de Buenos Aires, en Argentina, un grupo de científicos liderados por Ángeles Zorreguieta, gracias a técnicas de laboratorio y genética examinaron a comunidades consideradas beneficiosas para el crecimiento de diversos vegetales, tales como por ejemplo la soja. “Nos interesa tener un suelo con cultivos saludables y algunas bacterias tienen un rol importante en esto”, explicó Zorreguieta.

Algunos Rhyzobium tienen la capacidad de formar comunidades conocidas como “biofilms”. De esa forma promueven su supervivencia y potencian su ya conocido efecto positivo. Los factores que determinan la formación y función de dichos “biofilms” son los temas que mantienen ocupada a Zorreguieta. “Casi no hay una bacteria en la cual no se este intentando dilucidar si es capaz producir biofilms y que cambio de comportamiento beneficioso o nocivo puede generar esto en los seres vivos que infecta”, afirmó la investigadora.

También es cierto que gracias a los mentados “biofilms” algunas bacterias -debido a una mayor resistencia a los antibióticos- potencian su capacidad para producir infecciones en el hombre en comparación con aquellas que persisten aisladas. Es por eso que el desafío futuro para los científicos consistirá en bloquear la génesis de “biofilms” nocivos o por el contrario potenciar la formación de aquellos considerados beneficiosos para las actividades humanas. Por lo visto, una comunidad de gérmenes al servicio de los cultivos vuelve a reflejar otra cara de la moneda: las de las bacterias a veces en el papel de buenas de la película.

Imagen: untipografico-Flickr

sábado, 25 de septiembre de 2010

Una cumbre, en el año del tigre 2010


Los conservacionistas esperan que el año que transcurre sea verdaderamente el del tigre. Pero no es que se hayan vuelto fanáticos de la astrología china, ni busquen favores de los ciclos lunares, sólo les interesa que luego de la próxima “Cumbre del Tigre”, a realizarse en noviembre en Rusia, la prosperidad vuelva a los cerca de 3500 felinos que resisten en libertad en los bosques y sabanas del continente asiático.

Joe Walston, investigador de la Sociedad para la Conservación de Vida Silvestre de Nueva York, en los Estados Unidos, retrató un panorama un tanto desolador en un artículo publicado en septiembre en la revista PloS Biology. Allí comentó que el número de animales alojados en espacios protegidos supera ampliamente a los tigres salvajes y que solamente 1000 de los últimos son hembras reproductoras.

Las causas del fenómeno, y su principal responsable, son conocidas. La caza del tigre y sus presas, el avasallamiento del hábitat natural y la falta de políticas y leyes de conservación han llevado a que ocupe en la actualidad alrededor de un 7% del territorio histórico en el que residía. Frente a esta realidad, Walston opinó que por el momento la salida “posible y pragmática” consiste en el adecuado mantenimiento de áreas protegidas habilitadas, denominadas sitios de origen.

Alrededor del 70% de los tigres remanentes residen en dichos sitios. Son 42 y se encuentran dispersos en diferentes países entre los que se destacan la India, Indonesia y Rusia. Cuentan con la infraestructura necesaria para alojar en una pequeña extensión de terreno a más de 25 hembras en condiciones de reproducirse, pero muchos de ellos en la actualidad también han visto disminuida su población. Sólo 5 de ellas, ubicadas en la India, funcionan con niveles de ocupación cercanos a su capacidad total. Para Walston, si se lograran completar redituaría un incremento del 70% en la población del mundo.

A pesar de experiencias exitosas como la del Parque Nacional Nagarahole, al sur de la India, en donde en los últimos 30 años el numero de tigres se ha incrementado en un 400%, otras naciones tales como China, República Democrática de Corea, Vietnam y Camboya no registran sitios fuentes. En Rusia y Nepal -luego de que algunos organismos recortaran su apoyo- se observaron disminuciones preocupantes en la cantidad de tigres presentes en los sitios.

Según estimaciones de los científicos, las 42 áreas requieren una inversión total anual de 82 millones de dólares para un correcto desempeño. Pero actualmente con lo aportado por los estados, las organizaciones no gubernamentales y los donantes particulares, se logra redondear una cifra mucho menor, alrededor de 47 millones. Será uno de los temas a tratar en Rusia, en donde los líderes decidirán gran parte de la suerte de los últimos tigres salvajes que habitan el planeta.

Imagen: Dimitar Nikolov-Flickr

viernes, 20 de agosto de 2010

Crecen en el Golfo de México las consultas por síntomas psiquiátricos debido al derrame de petróleo



Luego de transcurridos varios meses de la explosión y hundimiento de la plataforma petrolera Deepwater Horizon, responsable del derrame de toneladas de petróleo en el Golfo de México, varios barriles cargados con interrogantes preocupan a los habitantes de la región. La cronista Sharmila Devi, logró reflejarlo en el último número de la revista médica Lancet: en Luisiana, al sur de los Estados Unidos, se incrementaron en forma marcada las consultas en centros de salud por episodios de ansiedad e ira. Para los médicos, el impacto negativo en la salud mental de la población es peor al que experimentaron en el año 2005, durante el paso del huracán Katrina.

“El factor más grande es la incertidumbre. Con los huracanes se espera el golpe, pasa y a continuación se trabaja en la recuperación. En cambio con esto, la gente se pregunta todos los días: ¿Cuándo nuestros bancos de ostras estarán de vuelta?, ¿Cuándo retornarán nuestros puestos de trabajo?”, afirmó la médica Regina Benjamin.

Benjamin tiene en claro el desafió que significa estar en el golfo cuando existen problemas. Fue una de las tantas personas que se plantaron frente al huracán y brindaron su asistencia. “Es difícil explicar los que el agua significa para nosotros”, comentó la elegida como mejor médica del país en el año 2009 por el presidente norteamericano Barack Obama. La pesca, al igual que la industria petrolera, genera miles de puestos de trabajo en el estado.

Luisiana
siempre se caracterizó por presentar una alta frecuencia de enfermedades vinculadas a la dieta, el alcohol y el tabaco. Pero en los centros sanitarios, desde la aparición del derrame se reportan incrementos en los niveles de ansiedad, depresión, abuso de sustancias y violencia doméstica en la comunidad. También algunos psiquiatras afirman haber detectado un mayor número de personas con ideaciones suicidas. De no mediar alguna intervención, y debido al efecto extenuante de la catástrofe sobre la economía, vaticinan un aumento sostenido del fenómeno observado durante los próximos meses.

Obama no dudó en rotular a lo ocurrido en el océano como el peor desastre ecológico de toda la historia de los Estados Unidos y responsabilizó a la empresa British Petroleum por todos los problemas ocasionados. Lo posicionó incluso por encima de lo sucedido con el petrolero Exxon Valdez en el año 1989. El barco encalló en las costas de Alaska y vertió miles de toneladas de hidrocarburos que dañaron profundamente el ecosistema.
Según algunos estudios científicos, en esa oportunidad la ansiedad y el estrés postraumático fueron también moneda corriente.

Imagen: tonynetone- Flickr

sábado, 14 de agosto de 2010

Serrat y el petróleo en el mar



¿Carl Sagan?, ¿Jacques Cousteau?¿Alguien de Greenpeace? Ninguno de ellos, el que en esta ocasión habla es Joan Manuel Serrat. Es sabido que si se trata de mares y oceanos, siempre el Nano tiene mucho para cantar y contar. Dedicado desde este humilde blog entre otros a los petroleros Prestige y Exxon Valdez y la empresa British Petroleum.Tambien a los que lamentablemente vendran, si es que como dice Serrat se consideran a estos tristes episodios como algo normal. Que lo disfruten, si pueden.

lunes, 2 de agosto de 2010

Conozca La huella hídrica



Bienvenidos al nuevo centro de compras La huella hídrica”, ante todo queremos que sepa que su consulta no molesta. Como indica el cartel luminoso de la entrada, contamos con las mejores ofertas para usted. Aquí, sin dudas encontrará todo lo que necesita, desde vestimenta hasta los últimos lanzamientos tecnológicos.

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Imagen: Flickr

domingo, 1 de agosto de 2010

Las plantas de tomates se alimentan con bacterias


Las plantas de tomates lejos están de ser voraces carnívoras, aunque con algunas inofensivas bacterias parecen tener un comportamiento similar. De ello pueden dar fe algunos gérmenes que osaron acercarse a sus raíces, se los conoce como Escherichia Coli no patógenas. Según un grupo de científicos liderados por Chanyarat Paungfoo-Lonhienne, de la universidad australiana de Queensland, la finalidad de la práctica es nutritiva, ya que los vegetales se alimentan con nitrógeno bacteriano.

No se trata en este caso de otra infección microbiana, ni siquiera de una amistosa relación de mutuo beneficio. Los investigadores dejaron en claro -en el último número de la revista Plos One- que las plantas ponen en marcha ciertos mecanismos visibles al microscopio entre los que se destacan: la liberación de sustancias que atraen bacterias, cambios en la estructura de la pared de las células de la raíz para facilitar el ingreso, así como la posterior digestión de las bacterias con la consiguiente liberación del elemento químico.

El proceso no es gratis, sino que por el contrario demanda un gasto de energía para la planta de tomate. Pero la inversión a la larga es más que rentable, ya que un adecuado nivel de nitrógeno es vital para el crecimiento normal del vegetal.

Imagen: Flickr

lunes, 26 de julio de 2010

La NASA elaboró un nuevo mapa de la superficie de Marte



Si, se trata de Marte. El del astrónomo italiano Giovanni Schiaparelli, con su precisa cartografía y sus imaginarios canales, el de las sondas Mariner y sus precoces imágenes sesentistas, el de los robots Opportunity y Spirit, sin dudas los mejores maratonistas marcianos. Pero también, es el del escritor H. G. Wells y su novela La guerra de los mundos o el sitio en el que Ray Bradbury, autor de Crónicas Marcianas, desearía que descansen sus cenizas, alojadas en una lata de sopa Campbells. Todo eso y mucho más es Marte, ahora reunido en uno solo, gracias a un nuevo mapa cortesía de la NASA.

Blues para un planeta rojo-Carl Sagan:
2-3-4-5-6-7

jueves, 22 de julio de 2010

Los modelos matemáticos y las epidemias de descontento y felicidad



No son situaciones fáciles de detectar quizás debido a que lejos están de asumir las formas conocidas de la gripe A, la malaria o el dengue. Pero a pesar de ello, para los científicos también constituyen epidemias contagiosas: los estados de ánimo, y en particular el descontento prolongado, al igual que la mayoría de las enfermedades infecciosas, parecen tener una dinámica transmisible.

El astrónomo y físico italiano Galileo dijo alguna vez que el libro de la naturaleza estaba escrito en lenguaje matemático. Atento a ello, investigadores de la universidad estadounidense de Harvard, liderados por Alison Hill, emplearon modelos matemáticos para tratar de desentrañar el particular fenómeno de contagio social. En un artículo publicado en los primeros días de julio del corriente año en la revista Proceeedings of the Royal Society B llegaron a la conclusión de que las chances que tiene una persona de pasar con el correr del tiempo desde un estado neutral a sentirse contenta o descontenta depende del número de contactos cercanos, infectados con uno u otro estado de ánimo, que le haya tocado en suerte tener.

Para probar su modelo, los científicos recurrieron a la revisión de un estudio considerado en los últimos años como una de las mayores fuentes de información para la salud pública. Se trata de aquel que desde el año 1948 analiza a los moradores de Framingham, un pueblo situado a pocos kilómetros de Boston, en los Estados Unidos. Fue diseñado inicialmente para evaluar riesgos cardiovasculares, pero tuvo el acierto de incluir además datos vinculados con estados emocionales. Pudo constituir de esa manera la materia prima que aprovechó Hill para arribar a sus conclusiones.

Los investigadores norteamericanos no fueron los primeros que intentaron extrapolar modelos de probada utilidad a la hora de explicar, predecir y tomar decisiones en el marco de epidemias de enfermedades infectocontagiosas. Tópicos tan disímiles como un rumor, una infección por un nuevo virus en computadoras, la diseminación de actitudes de cooperación en el ámbito laboral o las preocupantes ideas suicidas han sido abordadas bajo esa perspectiva por diferentes ramas de la ciencia.

En el año 2008, James Fowler, profesor del departamento de ciencias políticas de la universidad de California, pudo recrear -también al analizar a la población de Framingham- el concepto de que la felicidad es contagiosa. En las conclusiones de su trabajo publicado en la revista British Medical Journal comentó que la felicidad de una persona dependía del grado de felicidad de sus contactos sociales. Las ideas de Fowler y el rigor matemático galileano de Hill aún no pudieron dar cuenta de los mecanismos de transmisión de esta verdadera infección social. Esperan que sea materia de futuros estudios y parecen en este caso hacer honor al poeta Sófocles. En la Antigua Grecia creía que el saber era la parte más considerable de la felicidad.

Imagen: Flickr

martes, 13 de julio de 2010

Prohiben la importación de los cigarrillos electrónicos en Argentina



La Administración Nacional de Medicamentos, Alimentos y Tecnología Médica de la República Argentina (ANMAT) acaba de bajarle el pulgar al cigarrillo electrónico. Para las autoridades sanitarias, el dispositivo a batería, que imita el nocivo hábito de fumar y es promocionado por quienes lo comercializan como una alternativa a la hora de buscar dejar el tabaco, no ha podido demostrar aún su eficacia ni su seguridad al ser empleado. Por consiguiente, ANMAT decidió por medio de un comunicado prohibir su importación en el país.

Algunos de esos aparatos tienen la capacidad de liberar nicotina. Almacenada en cartuchos removibles, el compuesto responsable del efecto adictivo del tabaco llega a la circulación sanguínea y de ahí al cerebro en pocos segundos. Para los expertos, un primer problema surge al intentar comparar el empleo del cigarrillo electrónico frente al rendimiento de otros medicamentos tales como chicles y parches a la hora de aplacar los síntomas de abstinencia. Los últimos han demostrado ser efectivos y logran dispensar niveles de nicotina seguros a la hora de intentar dejar de fumar. En cambio, al no haber estudios pertinentes, no se conocen con precisión las magnitudes de las concentraciones liberadas por el novedoso producto tecnológico.

No parece ser una cuestión menor, ya que lamentablemente se puede escribir un tratado de enfermedades vinculadas con la nicotina. Muchas de ellas graves, tales como el cáncer de pulmón y páncreas, la arteriosclerosis o el infarto de miocardio. Además en embarazadas, la sustancia tiene la facilidad de atravesar la barrera placentaria y afectar el crecimiento del feto y su posterior desarrollo cardiaco y cerebral.

Para las autoridades sanitarias argentinas, los dispositivos que supuestamente no contienen nicotina son también potencialmente dañinos. Ningún fabricante ha demostrado su inocuidad mediante ensayos, ni tampoco probó una inviolabilidad de los cartuchos que en definitiva permita garantizar la seguridad. En julio del año 2009, la Administración de Medicamentos y Alimentos de los Estados Unidos (FDA), confirmó que fue posible detectar entre los componentes una sustancia denominada dietielenglicol. El hallazgo del compuesto químico, utilizado frecuentemente en la industria como anticongelante, dejó helados a los científicos. Está claramente demostrada su propiedad cancerígena en humanos.

En una época en donde los beneficiosos espacios libres de humo logran paulatinamente instaurarse, los patrocinadores del cigarrillo electrónico hablan de las bondades de esquivarlos. Pero a pesar de que en sus publicidades afirman que el humo que emana de sus dispositivos es completamente inocente, la ANMAT se encargó de dejar en claro que no existen datos que sustenten la benevolencia de estos productos en relación a la exposición pasiva de sus emisiones.

Detrás de tanto humo, las que en definitiva brillan por su ausencia son las evidencias científicas. Es por ello, que lejos están los cigarrillos electrónicos de merecer publicitarse como una alternativa optima para dejar de fumar. En el año 2008, la Organización Mundial de la Salud (OMS) intimó a ciertos distribuidores a retirar de sitios webs algunas promociones que daban a entender que el dispositivo era avalado por la entidad.

La decisión de ANMAT se muestra en sintonía con las ya adoptadas por otras autoridades sanitarias del planeta. A las reseñadas FDA y OMS, se agregó en su momento la Agencia Nacional de Vigilancia Sanitaria de Brasil (ANVISA). En agosto del 2009, prohibió la comercialización, importación y propaganda de cualquier dispositivo electrónico para fumar hasta que se realicen estudios científicos y una adecuada evaluación toxicológica.

Imagen: Flickr

domingo, 20 de junio de 2010

Supernova SN2006gy, esa estrella era mi lujo!




¿Era todo? pregunté, soy un iluso. Con una masa de 150 veces el sol fue la más linda del amor que un tonto ha visto soñar. No en vano, me llevó 238 millones de años darme cuenta que tenía final. Alexei Filipenko, astrónomo de la universidad de California, comentó en el año 2006 que “de todas las explosiones de estrellas antes vistas, esta fue, por lejos, la más poderosa” y agregó que "nos quedamos atónitos al ver el brillo que tiene y lo grande que es”. Un resplandor 50.000 millones de veces superior al del sol, nada más que un buen gesto.

Aunque algunos dicen que su brillo fue superado luego en el 2007 por otra estrella, ella fue por esa vez mi único héroe en este lió. Lejos, en la galaxia NGC 1260, de lo que antes era una estrella extremadamente masiva, sólo quedan remanentes de la supernova SM2006gy dispersados por ahí. Mordí el anzuelo una vez más, siempre un iluso. Nuestra estrella se agotó y era mi lujo.

miércoles, 9 de junio de 2010

La mosca tse-tse y sus alteraciones de conducta



La mosca tse-tse se encarga de transmitir en África la temible Enfermedad del Sueño, pero al igual que las personas que la padecen parece también sufrir trastornos en el comportamiento. No puede alimentarse como lo hace siempre, ya que debido a la presencia -en sus glándulas salivales-del parásito responsable de la enfermedad ve drásticamente alterado el funcionamiento de su otrora eficiente maquinaria de nutrición. Se convierte en definitiva en una especie de extraccionista de sangre compulsiva, insaciable y peligrosa para la salud humana.

No hay que buscar demasiadas explicaciones sobre su accionar en las obras completas del psicoanalista Sigmund Freud, ni en otras ramas de la psicología. Para Jan Van Den Abbeele, investigador del Instituto belga de medicina tropical de Antwerp, el responsable es el parásito Trypanosoma brucei. Con un grupo de colaboradores publicó los resultados de algunos experimentos de laboratorio en el último número de la revista científica Plos Pathogens.

Las moscas tse-tse se alimentan exclusivamente con sangre. Luego de picar ponen en marcha mecanismos tendientes a inhibir las reacciones de defensa de sus infortunadas víctimas. Bloquean el cierre de los vasos sanguíneos y también la coagulación, con lo que habitualmente logran obtener un flujo de sangre constante como para empacharse. Pero para aquellas que cargan con el Trypanosoma brucei las cosas no son tan simples.

El parásito modifica la composición química de la saliva de la mosca. El fluido pierde sus efectivas propiedades anticoagulantes y dilatadoras de vasos y lo que prometía ser un gran banquete pasa a convertirse en apenas un aperitivo. Con el tubo digestivo vacío, a la mosca no le queda otra opción que armarse de paciencia y alimentarse mas lentamente o bien picar a numerosos incautos para saciarse. Para los científicos esta alteración en la conducta beneficia a Trypanosoma brucei, quien a pesar de que como todo parásito tiende al ocio e infecta generalmente pocas moscas, logra potenciar en forma marcada su transmisión.



*El redactor pide disculpas por haber colocado un video en inglés, pero tratándose en este caso de la olvidada Enfermedad del Sueño y de cosas que ocurren en África -como otras iguales o peores que ocurren en otras partes del planeta- se ampara, frente al lector no habituado a ver documentales en otro idioma, en el conocido dicho que asegura que a veces una imagen vale más que mil palabras.

domingo, 9 de mayo de 2010

De aves migratorias y cenizas volcánicas



Si absorto observa como una nube de cenizas volcánicas esparcidas por el cielo o una terrenal medida de fuerza de pilotos se encarga de desdibujar su sueño de volar, sepa que siempre hay una salida. Para no sentirse un Ícaro caído en desgracia, puede amarrarse a una bandada de pájaros y así pasar más cerca del sol.

No importa a donde vaya, tenga en cuenta que las aves migratorias pueden recorrer grandes distancias incluso sin escalas. Anders Hedenström, científico del departamento de biología de la universidad sueca de Lund, aportó especificaciones técnicas de algunos vuelos en el último número de la revista Plos Biology. Lo primero que hay que saber es que no será transportado por ningún Boeing, lo hará gracias a la energía y las alas de una aguja colipinta o de un playerito pectoral entre otras muchas aerolíneas silvestres disponibles.

Por ejemplo, si lo que busca es recorrer 11 mil kilómetros desde Alaska a Nueva Zelanda sin ninguna parada, debería apresurarse a reservar su tarjeta de embarque en las oficinas de la aguja colipinta. Luego de ocho días de vuelo pasará de presenciar una carrera de trineos a ver un partido de rugby de los All Blacks con haka incluido.

No todas las aves logran recorrer tan grandes distancias sin parar a cargar combustible. Aguja colipinta puede hacerlo debido a ciertos adelantos evolutivos entre los que se destaca una mejor utilización y economía de la energía: una vez repleto de combustible en forma de grasas y proteínas, sólo consume el 0,41 % de su masa corporal por hora de vuelo. Lejos están otras aves del grupo de las paseriformes quienes reducen entre el 0,6 a 1.5% de su masa corporal por cada hora de vuelo o el mayor gasto -alrededor de un 2%- realizado por algunos pájaros más pequeños parecidos a un colibrí.

En la actualidad no existe ninguna aeronave creada por el hombre que pueda cumplir dicha hazaña. El actual record de navegación sin escalas es ostentado por el ultraliviano QinetiQ Zephyr, que gracias a una batería de litio, y a pesar de que contó con la ayuda de la energía solar, en julio del 2008 sólo pudo sobrevolar el planeta Tierra durante 82 horas. La alas del aguja colipinta son más delgadas y además relativamente más largas en comparación con las de otras aves migratorias, por lo que pueden lograr sin dificultades un satisfactorio despegue con los tanques llenos de combustible. Para Hedenström, el ave cuenta con sus propias cartas de navegación y para no apartarse de su ruta preestablecida obtiene señales provenientes del sol, la luna, las estrellas y el campo magnético del planeta.

Por el contrario, si lo que usted desea es cambiar las gélidas tundras siberianas por paradisíacas playas de Sudamérica debería contactar a los del playerito pectoral. No ofrecen un vuelo directo, recorren los 16.000 kilómetros de distancia con una escala intermedia. Una detención sin dudas útil para caminar un poco y estirar las piernas.

lunes, 5 de abril de 2010

Buenos Aires entre los genes y la identidad



(Nota redactada hace unos años)
Tres millones y medio de inmigrantes de origen europeo llegaron a las costas de Buenos Aires a fines del siglo XIX y un tercio se radicaron en la ciudad. Es por ello que a mediados del siglo pasado los marcadores genéticos de grupos sanguíneos de la población de la ciudad confrontados con los de los habitantes de ciudades de España e Italia resultaban similares. Estas similitudes biológicas se acompañaron también de una profunda identificación de la población con todo lo que fuera considerado europeo.

A partir de la década de 1940 las corrientes migratorias se modificaron hacia un aumento en la cantidad de migrantes internos y de los países vecinos, asociándose esto a una paulatina disminución en el flujo de inmigrantes provenientes de Europa. Según estadísticas oficiales, el sesenta por ciento de los extranjeros que residían en el año 2001 en Buenos Aires y su región metropolitana eran originarios de países sudamericanos.

Luego del breve relato surge un interrogante: ¿Dichos cambios en los flujos migratorios impactaron en la composición actual de los genes de la población? Buscar una respuesta a la pregunta fue lo que movilizó a un grupo de antropólogos de la Universidad de Buenos Aires liderados por el doctor Francisco Carnese.

Según datos publicados en la revista Medicina, los científicos argentinos determinaron que cerca de un dieciséis por ciento del total de una muestra de genes aportados por residentes de la ciudad y el conurbano, que voluntariamente donaron su sangre, poseían marcadores genéticos que frecuentemente se encuentran en las poblaciones indígenas americanas y no son para nada representativos de los individuos europeos. “Somos una población mestiza, sin embargo seguimos pensando que somos exclusivamente descendientes de europeos, esto esta internalizado y sin ninguna duda condicionado por la historia y la educación escolar”, reflexionó Carnese.

La antropología biológica, disciplina a la que se dedica Carnese, busca explicar la biodiversidad de las poblaciones y tiene en cuenta aspectos genéticos asociados a sus contextos demográficos e históricos. Para ello utiliza herramientas que le son propias de la antropología además de otras que pertenecen a diferentes áreas de la ciencia.

Entre las técnicas de mayor aplicación se destacan fundamentalmente las de serología y las de biología molecular. Las primeras se encargan de estudiar la diversidad de los grupos sanguíneos mientras que las segundas intentan conocer las diferentes características del ácido desoxirribonucleico (ADN ) contenido en el interior de estructuras celulares conocidas como mitocondrias.

Por medio del ADN mitocondrial de la muestra de habitantes recolectada, los autores pudieron revelar que el 46 por ciento de la misma poseía línea materna amerindia en contraposición con solo un cinco por ciento que tenía línea paterna amerindia. El hallazgo sorprendió a los investigadores y permitió develar el rol central de la mujer indígena en el proceso de mestizaje. Según comentó el investigador “hubo mucha más cruza entre europeo e india de lo que realmente se imaginaba” y agregó que “los europeos que llegaron en época colonial eran mayoritariamente hombres”.


El conocimiento más profundo de los genes que componen a la población con linaje indígena tiene aplicación práctica en el campo de la medicina. Según manifestaron los investigadores, permite conocer factores de riesgo genéticos para padecer diversas enfermedades y evitar complicaciones frecuentes asociadas a situaciones como el embarazo o las transfusiones de sangre.

De la mano de variaciones en los patrones migratorios observaron diferencias en el comportamiento genético en la población de Buenos Aires y su región metropolitana en los últimos años. “Hay que separar la información que uno puede tener a nivel genético del sentimiento de pertenencia, que es un problema de tipo cultural, por eso cuando hablamos de identidad no podemos hablar de los genes, cuando hablamos de genes decimos que si hubo un cambio” y agregó que “la identidad es otra historia, tiene una base sociocultural”.

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lunes, 29 de marzo de 2010

De dinosaurios, mamíferos y piedras de la suerte.



Un inmenso asteroide que impactó en la península de Yucatán, en México, hace 65 millones de años venía a gran velocidad decidido a determinar quien vivía y quien no. Explosiones equivalentes a 100 millones de megatoneladas de TNT, un tsunami, un terremoto gigantesco y como si esto fuera poco nubes oscuras de polvo, que se dispersaron por todo el cielo del Planeta Tierra y cubrieron el sol, arrasaron con el 90% de las especies que lo poblaban, incluidos los dinosaurios. Algunas especies, que luego darían orígenes a los mamíferos, pudieron acomodarse a las nuevas reglas de juego y pasaron a reinar el planeta. Durante cientos de años habían tenido que lidiar con gigantescos dinosaurios, vivir bajo tierra, adaptarse a regiones frías e inhóspitas y lograr hábitos nocturnos para poder subsistir. La gran piedra de la suerte proveniente del espacio instauró un nuevo mundo helado y oscuro. Nada nuevo para los sufridos ancestros de los actuales mamíferos.

jueves, 18 de marzo de 2010

Piden ratificar el Convenio Marco para el control del tabaco


Con consignas tales como “Ley ya”, un centenar de personas, lideradas por una coalición de instituciones académicas y de la sociedad civil argentina, se dieron cita ayer en las escalinatas del Congreso de la Nación en la ciudad de Buenos Aires. No solicitaron la puesta en funcionamiento de cualquier ley, sino que buscan que Argentina ratifique el Convenio Marco para el Control del Tabaco de la Organización Mundial de la Salud (CMCT-OMS).

En Argentina, el tabaco es la principal causa de muerte evitable. A pesar de ello, alrededor del 30% de la población fuma. El convenio brinda un marco legal en la lucha contra el tabaco y Argentina es uno de los pocos países de Latinoamérica que aún no lo ha ratificado. La suscripción del convenio Marco durante el 2010, según los expertos, significaría para la República Argentina uno de los mayores logros registrados en los últimos años en beneficio de la salud pública.

martes, 16 de marzo de 2010

El apagón de las larvas de peces cebra



Los seres humanos por estas latitudes, no en pocas ocasiones, están condenados en épocas de verano a pasar noches tórridas y oscuras debido a una excesiva demanda de energía eléctrica. Pero según los científicos, un tanto peor la pasa una larva de pez cebra. En procura de un ahorro de energía debe desactivar su visión nocturna.

John E. Dowling lideró un grupo de científicos del departamento de biología molecular y celular de la universidad norteamericana de Harvard. Los investigadores, gracias a un trabajo publicado en marzo en la revista científica Proceedings of the National Academy of Sciences, detectaron por medio de estudios llamados electroretinogramas la presencia de significativas caídas nocturnas en la actividad eléctrica de la retina de las larvas.

En los vertebrados, la visión es un proceso comandado por verdaderos transductores, llamados fotorreceptores, encargados de convertir señales lumínicas en eléctricas. Se alojan en la retina y se denominan conos y bastones. No funcionan gratis, para su puesta en marcha requieren de interesantes cantidades de energía.

Por ello la visión nocturna es un lujo que las larvas por el momento no pueden darse. Según los científicos, a los 5 días de vida la mayor parte de la energía, que por otra parte no abunda, se emplea para el propio desarrollo. De acuerdo a estudios anteriores, coincide en que la noche parece ser un periodo de gran inactividad para ellas. En la espera de un nuevo día permanecen entonces largo tiempo inmóviles y en una profunda oscuridad.

domingo, 14 de marzo de 2010

Un fueguito, la historia de César Milstein

domingo, 28 de febrero de 2010

La dieta de los faraones y la ateroesclerosis


La ateroesclerosis no es una enfermedad que se originó en el siglo XX, sino que por el contrario ya desencadenaba problemas en tiempos remotos. Un ejemplo de ello lo constituye el Antiguo Egipto, en donde a pesar de que no tener locales de comida rápida la dieta de los integrantes de las clases privilegiadas constituía una invitación a padecerla. El combo de moda, alrededor del 1500 a.C., incluía entre otras cosas carne vacuna, aves de caza, pan, frutas, verduras, tortas, vino y cerveza. El pueblo en tanto en su mayoría era vegetariano

Rosalie David, investigadora de la universidad de Manchester, comentó en el último número de la revista The Lancet que en el transcurso de los últimos años el estudio de diversas momias y el lugar en donde estaban depositadas permitió llegar a esa conclusión. Graham Shattock, un patólogo británico, fue uno de los pioneros. En 1909 analizó la arteria aorta de la momia del faraón Menephtah y descubrió la presencia de ateroesclerosis.

Ramsés II y Seti I, entre otros faraones, fueron estudiados en 1980 por John Harris y Edward Wente, científicos de la universidad de Chicago. Mientras que en noviembre del 2009 el científico A. H. Allam, de la escuela médica Al Azhar de El Cairo, en Egipto, publicó los resultados de estudios radiológicos realizados en otras momias en la revista médica JAMA. Todos lograron detectar placas calcificadas en las arterias.

La enfermedad, como en los tiempos que corren, se debía a las abundantes grasas saturadas presentes en la dieta. Aproximadamente el 50 % de las calorías según los expertos eran brindadas por grasas. En la actualidad la mayoría de las sociedades recomiendan que las grasas no generen más del 25% de las calorías. Las grasas saturadas constituían una fracción importante de las grasas totales y superaban con creces el sugerido 7% del aporte calórico diario.

Parece que en las clases más acomodadas del Antiguo Egipto no había demasiadas restricciones con respecto al consumo de sal y alcohol, lo que en definitiva complicaba un poco más las cosas. Ni hablar de consumir pescado- fuente central del protector aceite omega 3- o una dieta vegetariana. Eso no estaba escrito en los jeroglíficos.

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sábado, 13 de febrero de 2010

Tomates de larga duración



¡Larga vida a los tomates!, es la frase que aparentemente inspiró a un grupo de científicos indios quienes desarrollaron por medio de modificaciones genéticas un vegetal más resistente al paso del tiempo.

Desde su laboratorio del Instituto Nacional de Investigación en genómica de plantas, ubicado en Nueva Dheli, Vijaykumar S. Meli y un grupo de colaboradores enfocaron su estudio a estructuras que conforman las paredes de las células del fruto: las N- Glicoproteinas.

Investigaciones previas habían determinado que dichas moléculas son responsables del mantenimiento de la firmeza del tomate y por ende de su conservación. También estaba claro que durante su maduración las N-glicoproteinas eran degradas por enzimas. Uno de los aportes novedosos de los científicos, publicado en febrero del corriente año en la revista PNAS, consistió en identificar dos enzimas que intervienen en dicho proceso que fueron denominadas α-Man y β-Hex.

Pero no contento con ello, por medio de técnicas genéticas, lograron producir tomates con inactividad de las nombradas enzimas. Obtuvieron como resultado frutos que se mantuvieron en buen estado durante treinta días más que aquellos no modificados genéticamente.

Según los expertos, la India es el segundo productor mundial de frutas y vegetales y pierde alrededor del 40% de la producción debido a la disminución de la firmeza. Una fruta blanda impacta entre otras cosas en la aceptabilidad del consumidor y la resistencia del vegetal a gérmenes. Afirman que un tomate más resistente podría evitar esas complicaciones.

La mesa está servida y un nuevo motivo de debate entre los especialistas también. De un lado, los que ven a los alimentos modificados geneticamente como la nueva panacea, mientras que en el extremo opuesto, aquellos que nunca dejarían que los nuevos tomates indios formaran parte de su ensalada.

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viernes, 5 de febrero de 2010

La invasión de los mejillones cebras

Desde su página web, los científicos integrantes del Grupo de Ecología y Evolución de plantas de la Universidad de Vigo, en España, comentan que "además de llevar a cabo nuestro trabajo de investigación y publicar, es importante hacer que toda esa información sea accesible para un sector más amplio de la población, y no quede limitada a una minoría de científicos". Declaraciones como estas se celebran, máxime si el regalo en esta ocasión lo ponen ellos: un video 3D que sigue los pasos de los mejillones cebras.

Divulgare Vídeo Demo Invasiones Biológicas from divulgare on Vimeo.



Si desea mayor información sobre el Grupo y sus tareas de divulgación sólo debe clickear en los siguientes links:
http://webs.uvigo.es/plantecology/divulgacion.es.html
http://www.divulgare.net/3d.html

sábado, 30 de enero de 2010

Buscan ratificar un convenio para el control del tabaco en la República Argentina



Una coalición integrada por diferentes asociaciones argentinas preocupadas por el cuidado de la salud de la población solicitó, en Enero del corriente año por medio de un comunicado dirigido al Congreso Nacional, la pronta ratificación del Convenio Marco para el Control del Tabaco de la Organización Mundial de la Salud (CMCT-OMS).

No es para menos. Según datos aportados por los expertos, el tabaco es la principal causa evitable de muerte y enfermedad en Argentina. Más de 40.000 decesos anuales se deben directamente al consumo de tabaco y se cree que debido a enfermedades respiratorias, cardiacas y diversos canceres es responsable de la pérdida anual de 800.000 años de vida saludables en el país. A pesar de todo ello el 30% de la población adulta fuma.

Desde hace tiempo están documentados los efectos nocivos que genera la exposición al humo de tabaco ajeno. Alrededor de 6000 personas no fumadoras fallecen en Argentina por infartos cardiacos y diversas enfermedades oncológicas.

La 56 º Asamblea Mundial de la OMS realizada el 21 de mayo de 2003 aprobó por unanimidad el CMCT-OMS. Según afirman los integrantes de la coalición, el convenio proporcionó un marco legal internacional para el control del tabaco y constituye una solución efectiva y de bajo costo para reducir las enfermedades, muertes, daños al ambiente y a la economía causada por el consumo de tabaco.

Argentina es uno de los pocos países del mundo y el único de Latinoamérica que aún no ha ratificado el convenio. Se pierde con ello el beneficio de normativas que promuevan entre otras cosas: la puesta en marcha de medidas más efectivas para la implementación de espacios libres de humo, restricciones en la publicidad y promoción del tabaco y la confección de advertencias con fotografías que ocupen gran parte del paquete de cigarrillos.

Otros temas también contemplados son el incremento de los precios a través del aumento de impuestos y una más efectiva lucha contra el contrabando.

La suscripción al convenio Marco durante el 2010, según los expertos, significaría para la República Argentina uno de los mayores logros registrados en los últimos años en beneficio de la salud pública. Todo apoyo es bienvenido. Para una mayor información y adhesión a la iniciativa sólo basta con clickear en alguno de los siguientes links:

http://www.asat.org.ar/
http://www.uata.org.ar/
http://www.msal.gov.ar/htm/site_tabaco/convenio_marco.asp

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lunes, 25 de enero de 2010

Mozart hubiese sido un buen neonatólogo


Quizás nadie esté en desacuerdo con que Wolfang Amadeus Mozart, el gran compositor austriaco nacido en 1756 en Salzburgo, poseía un talento extraordinario para la música, pero si aún se anima a poner en duda dicha afirmación por favor sólo escuche entre otras tantas obras su Sinfonía Número 40. Ahora bien, existe algo que ni al mismo Wolfang se le debe haber pasado nunca por la cabeza: su labor habría sido bienvenida en las salas de cuidados de recién nacidos.

Al menos eso es lo que dicen, en un artículo publicado en el último número de la revista médica Pediatrics, un grupo de científicos israelíes liderados por Ronit Lubetzky del Centro Médico Tel Aviv Sourasky. Escuchar a Mozart, les permite a los neonatos prematuros alojados en incubadoras disminuir su gasto diario de energía al desacelerar su metabolismo en aproximadamente un 13%.

Para llegar a esa conclusión, los investigadores compararon, en un total de 20 niños, el gasto de calorías en los que escucharon por un lapso de 30 minutos y durante dos días consecutivos los acordes con los resultados obtenidos a partir de aquellos que no lo hicieron.

Algunos estudios publicados en el 2002 ya daban cuenta de que la música entre otras cosas disminuía en los prematuros la frecuencia cardiaca y la liberación de hormonas por parte de las glándulas suprarrenales. Además, mejoraba la concentración de oxígeno en la sangre de los recién nacidos. Todo esto se traduce en un mejor funcionamiento metabólico y según especulan los científicos en un notorio aumento de peso y una menor estadía en los hospitales. Lo comentan, aunque hasta Mozart se sorprenda.

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sábado, 16 de enero de 2010

Algunos dinosaurios eran venenosos



De los dinosaurios parecía que estaba todo dicho, ya que en los últimos años demasiado se habló acerca del gran cráneo y las poderosas patas traseras con las que desplegó su ferocidad en el cine y en la vida real el Tyrannosaurus rex, así como también mucho se comentó acerca de los tres cuernos con los que contaba el voluminoso Triceratops. Pero como bien ya se sabe, en ciencia nunca está dicha la última palabra y para los científicos los registros fósiles constituyen verdaderos yacimientos de nuevos cocimientos. Uno de esos esqueletos, correspondiente a un animal menos mediático y pariente de las actuales aves llamado Sinornithosaurus, acaba de revelar algo que estaba aún oculto: algunos dinosaurios eran venenosos.

Un grupo de investigadores chinos y norteamericanos liderados por Enpu Gong, armados sólo con microscopios binoculares y una cámara fotográfica metieron sus cabezas en las fauces mismas del dinosaurio. Sus conclusiones fueron publicadas en el último número de la revista de la Academia Nacional de Ciencia de los Estados Unidos (PNAS).

A los científicos les llamó la atención los largos dientes maxilares que poseía Sinornithosaurus. Sus formas, salvando las distancias, se parecían mucho a los colmillos de las víboras. También pudieron observar la presencia de surcos en la cara externa de los dientes que creen que cumplían la función de transportar el veneno directamente a la herida de la infausta presa. Por último, detectaron una fosa situada en la cara lateral del hueso maxilar. En esta fosa, que no había sido previamente descripta y luego bautizada como subfenestral, aseguran los investigadores que se alojaba una glándula que constituía un verdadero reservorio de veneno.

Según los expertos, Sinornithosaurus era un predador que se alimentaba habitualmente de pájaros. Usaba sus largos colmillos para atravesar las plumas y la piel de sus víctimas. Luego un estado de shock, gracias a la inoculación del veneno, se encargaba del resto